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谷歌地球的前世今生之地球团队的成立与挑战

发布时间:2021-10-14

01 概述

在“谷歌地球的前世今生之三维地球的诞生”一文中,我们提到Intrinsic Graphics开发的虚拟三维地球虽然在展会上让所有人震惊,但它偏离了公司的主业且一直没有收益。 于是,公司董事会给团队下了一道命令:“它很酷,但不要再继续开发它了!” 但布莱恩和迈克尔鉴于人们对这项技术的热情,并不希望让它胎死腹中,然后向董事会提出:“我们能不能把技术转让出去,来筹集资金,并将核心技术授权给一家新公司呢?” 董事会同意了! 

02 Keyhole团队的成立

为了管理这家新创建的公司,布莱恩和迈克尔通过硅谷猎头来物色CEO人选,他们最终挑选了一位名叫约翰的人来筹集资金和建立团队。 这位CEO是Intrinsic Graphics早期员工之一的安德里亚.鲁宾在翻阅简历时注意到的,因为约翰和她的弟弟都是在1996年从加州大学伯克利分校哈斯商学院的MBA(工商管理硕士)毕业。 在她的弟弟同意为约翰担保之后,约翰与公司约定在1999年12月来公司接受布莱恩和迈克尔的面试。 在第一次见面时,约翰看了CTFLY的演示程序,听了迈克尔关于他心目中程序前景的一番宣讲,约翰提了几个问题。 “我看到里面有丹佛的芯片,你有其他的数据吗?” 迈克尔回答:“没有了,但这不是问题。” 约翰继续说:“我发现它是在本地的一台电脑上运行的,这台电脑配置相当强,它可以在一台普通的消费级电脑上通过互联网运行吗?” 迈克尔再次给出了肯定的回答:“是的,这个可以实现。” “你提到了显示道路及其他类型的数据,现在能正常显示吗?”约翰继续问道。 但得到的答复依然是:“还不行,但我们认为这个问题可以解决。” 面试结束后,约翰对演示程序印象深刻,但他意识到还需要做大量的工作才能将这个概念转化为消费级产品。 几天后,约翰回来了。 “我愿意做这份工作。”他说,“但是我想告诉你们的是,我倒是认为你们应该把手头上的项目停了,专门做这个项目。我认为它比你们正在开发的游戏引擎要有潜力得多。你们两个应该来运营它,而不是我。” 迈克尔和布莱恩互尽管很喜欢CTFLY,但认为似乎不是值得他们用风险投资去赌一把的项目。 

布莱恩认为Intrisic Graphics的游戏项目是更有前景的,因为游戏产业是一个价值数十亿美元的行业,现在这个行业陷入了困境,所有平台都不能相互兼容,开发人员必须为每个平台重建游戏,因此浪费了数百万美元。而他们将带给大家一种新的开发方法,让他们只写一次代码就能让游戏在任何平台运行。 如果约翰想接受“地球”项目,那么项目将由他来运营,由他决定是否需要将风险投资资金用在项目中,而这笔资金对于将演示程序转化为产品并最终转化为业务是必不可少的。 除了开发软件,还需要获得大量的数据,必须编写工具来处理数据,并构建用于托管数据的服务器。 此外,还需要有一个商业模式来支持所有这些投资。 后来,迈克尔回忆起聘用约翰的过程:“我们知道会遇到很多障碍,但你可以看出来,约翰是一个能找到办法把事做成的人。” 在这两次面试中,他看到了约翰的毅力和勇气。 

约翰被聘用后,他的第一份工作就是招募一个团队,将演示程序变成一个实实在在的产品。 唯一一位加入新公司的Intrinsic Graphics员工是一位名叫阿维.巴尔-泽埃夫的工程师,他热心、充满激情,正准备着手做CTFLY客户端应用程序的开发工作。 阿维拥有超凡的才华,但与Intrinsic Graphics团队的其他成员合不来,这是约翰几个月后才知道的。 第一批员工中的其他成员,包括马克.奥宾、小间近进和菲尔.凯斯林,之前在硅图公司是同事。 菲尔负责的工作可能是所有人中最重要的部分,他需要将所有数据收集处理后存入一个中央数据库中,再托管在服务器中,然后通过互联网传输给用户。 他将构建一个能将迈克尔和布莱恩的演示程序和理论转化为可出售的服务系统,这是一个利用特殊的网络代码,可以通过互联网传输数据的大型地球模型。 因此,在世界上任何一个地方,能接入互联网的消费者都可以访问这个庞大而极其昂贵的数据宝库,并像访问一个应用程序一样流畅地浏览它。 红头发和留着大胡子的马克,在软件工程师中属于足智多谋的多面手,主要负责处理会导入数据库上TB字节的数据。 

约翰、近井、菲尔、马克和阿维是新公司的正式创始人,或者说是五位元老。 约翰获得资金后,其他人才加入进来,他们把这个剥离出来的项目叫Keyhole,这个名字是对美国监视卫星的一个秘密系统的致敬。 在20世纪90年代后期,在太空中绕地球运行的是第十一代Keyhole卫星(KH-11),它忠实地捕捉国际热点地区的监视图像。 

03 艰难的起航 

2000年春季,Keyhole团队非常希望从Intrinsic Graphics拥挤的格子间搬出来,在一个新地方认真创办新公司。 但当时纳斯达克股价剧烈震荡,所以初创公司的投资者都涌进了股市里。 Keyhole无疑是一个全新的概念,这是一个革命性的想法,但它不过是边缘实验性的,其用途和市场前景尚未可知。 更重要的是,它只能在最新的个人电脑,也就是那些上市不到半年的电脑上运行。 由于无法在他们的个人电脑上使用这款软件,潜在的投资者被吓跑了。 时间从春季来到了夏季,好几个投资意向都化为乌有,和别人谈的earth.com域名还没有买下来,高档的办公室也没有着落,小小Keyhole团队一边在Intrinsic Graphics公司里办公,一边等待风险投资人的答复。 

后来,终于在2000年12月拿到了第一笔投资,约翰松了一口气,他们希望尽快让Keyhole团队正式独立,并把Intrinsic Graphics给的种子资金还给他们。 在约翰与新房东进行协商时有一段小插曲,房东希望公司给他一些股份,以换取较低的租金,这位房东在后来谷歌上市后获得了巨大收益。 约翰领导Keyhole团队已经有6个月了,除了缺乏资金,阿维的性格还让团队成员间关系紧张,大家的容忍已经到极限。 但是尽管工作环境时好时坏,成员间的关系非常紧张,但无论如何,Keyhole的服务正逐渐成为现实。 在Intrinsic Graphics早期概念的基础上,菲尔、阿维、近井和马克解决了一个问题,永远地改变了地图在互联网上的使用方式。 团队首先在服务器上处理了大量数据,将小块地图数据的“碎布头”(是现在地图瓦片的雏形)拼成一大块优化过的“布”,这块“布”有多个分辨率,能覆盖整个地球。 

然后,团队开发了一个复杂的客户端软件应用程序,用户可以将这个应用程序安装在他们的电脑上,用来流畅地检索和呈现数据。 这种类型的软件架构叫胖客户端,通过他可以访问服务器上的数据,同时客户端应用程序也在执行着复杂的计算。 通过不太贵的互联网连接,用户现在可以在一个几乎无限大的地图上来回穿越,并且不会因为要加载新的数据集而产生延迟。 一台普通配置的计算机似乎也拥有了超级计算机的力量,只要有需要,就可以从服务器中方便地获取地图数据。 到2000年底,约翰的团队已经开发出了一些用来安装和运行的可执行文件,但可惜的是,全世界只有15%的电脑配置能运行这个软件,而大多数人没有一台这样的电脑。 有人提出为什么不尝试开发一个网页版呢?这样所有人都能使用它,虽然它不会像下载下来的软件应用程序一样快速且流畅的三维体验,便访问网页比让人安装软件要容易得多。 这一想法,其实现在已经实现,通过访问earth.google.com即可以打开网页版谷歌地球。 

网页版谷歌地球 约翰当时解释了为什么网页版本的Keyhole是一个冒险的策略,因为这条路既烧钱又有众多的竞争对手环伺,而他们的优势在于流畅的三维动画,这是它的魔力所在,在网络浏览器上做不到这一点。 如果他们把它做成网页版,它就会像MapQuest等服务一样,而这些服务已经占领了这个市场。 MapQuest在1996年被美国在线(AOL)以近10亿美元的价格收购,在谷歌诞生之前就已经成了地图的代名词,它在美国拥有90%的市场份额。“让我MapQuest一下”甚至成了迷路之人的一句口头禅。 约翰不希望开发一个迁就现在的计算机的产品,而是希望开发一个能紧跟技术发展步伐的产品。 约翰和团队用一年的时间为消费者创建了一项宽带地图服务,将通过当时领先的宽带互联网公司Excite@Home发布即将面世的EarthViewer(虚拟地球软件)。 Excite@Home拥有数百万宽带互联网用户,而EarthViewer非常适合那些拥有更快的互联网接入服务的高科技产品早期用户。 然而,Excite@Home的业务却非常依赖与时代华纳(Time Warner)、考克斯(Cox)、康卡斯特(Comcast)等有线电视公司的合作。 

随着2001年初互联网泡沫的残酷破灭,有线电视公司纷纷撤出互联网行业,Excite@Home的股价遭受重创,与其实许多公司一样,公司随后分崩离析。 Keyhole的营销马车拴错了马,商业计划被彻底颠覆,约翰和Keyhole团队需要寻找另一种商业模式。 

04 商业模式的探索 

约翰有一位名叫比尔.基尔迪的好友,在他加入Keyhole团队时,大家正在探索一种新的商业模式,于是他对GIS软件公司做了一些研究。 但约翰不想他们变成一家向政府推销东西的公司,而且这个市场已经被Esri(美国环境系统研究所)占领了。 Esri在当时就是一家发展了30年的知名地图软件公司,这是哈佛设计研究院一位名叫杰克.丹杰蒙德的景观建筑专业学生创立的。 

丹杰蒙德和他的妻子劳拉在哈佛大学读书时开发了一款软件,而后在20世纪70年代将其用于土地规划咨询。 80年代初,这对夫妻为圣迭戈市实施了一个大型项目,在实施过程中,他们将该工具转变成了一款叫“ArcGIS”的数字地图软件产品。 到了2000年,Esri已经拥有了几十万名客户,这些客户使用公司的软件,每天可以绘制超过100万张地图,Esri为每个行业都提供了一套地图解决方案。 警察部门用它来绘制犯罪案件的地图,并从联邦调查局和其他政府数据库中调取资料;军方将其用于变化检测,让分析人员比较同一地点的两幅不同的卫星图像,检查哪些物体移动过(如坦克或导弹)。 

估税员利用它来调查可比较的房屋价值,绘制房产的平面图;房地产经纪人用它制作表示特定数据集的集中度的热点地图,并制作工具和进行回归分析,以确定在哪里新开一家星巴克或家得宝(Home Depot)最好。 Esri的用途不计其数,并且它还拥有系统集成商、销售代表以及长期合同和服务协议等组成的稳固的业务基石。 因此,约翰认为用他们尚不完善的初始版本进入GIS软件行业是一个令人生畏的想法,一直持怀疑态度。 但尽管如此,比尔.基尔迪依然希望推动Keyhole进入GIS市场。因为在他看来,尽管Esri有无效个优点,但它是一个传统的企业软件模型,而且有三个缺点:复杂、没有数据、且速度慢。 Esri本质上是一张白纸,要开始使用它,你必须去找你需要的数据,然后下载并导入数据,同时还要确保数据格式与地图投影正确,只有这样,多层数据才能合在一起使用。 如果想在线查看Esri生成的地图,要经历一段漫长、痛苦的等待;如果想把航拍图像用作基础地图,那么软件会变得更慢,慢到几乎没法用,尤其是在本地硬盘上没有加载航拍图像的情况下。 

相比之下,Keyhole易于使用,随软件附带数TB字节数据的访问权限,而且运行速度像闪电一样快。 比尔.基尔迪在2001年夏访问了一家房地产公司,以了解他们如何使用GIS软件,该公司的地图制作团队只有两个人,在他们的交谈期间,有几位同事因为急需某些地图而打断了他们的谈话。 那天晚些时候,他在Keyhole办公室里向约翰讲述了他的见闻:“也许Keyhole可以是一款针对非GIS专家的更简单的GIS软件?也许我们可以成为一款连GIS这个词都不认识的人的GIS解决方案。” 约翰并不是没有意识到这个潜在的市场,团队中的其他人也一直支持走面向企业的路线,约翰很不情愿放弃一个他所认为的更大的消费产品机会而去做受众面更窄的产品,虽然长期潜力很有限,但能尽快获得现金流的保证变得越来越有吸引力。 

随着互联网泡沫的破灭,未来似乎不太可能获得资金,而且随着公司不断将钱投在服务器、数据和招聘工程师上,公司银行帐户正在一天天缩水。 最终,约翰做出了追求短期效益的决定,公司转向了B2B的模式,Keyhole开抬探索潜在的企业市场。 公司的销售代表戴夫与一个名为Realcomm的商业房地产行业的技术展会建立了工作联系,展会在得克萨斯州举行,而EarthViewer1.0将在这次展会上正式发布。 

05 Keyhole的第一个市场 

在大家得到要参加展会的通知时,数据库中只有四个城市的地图,工程师们只有加班到深夜,确保将展会上要用到的地图上传到数据库中;同时,另一个团队开发出了最终版的EarthViewer1.0软件,用来访问数据库。 在展会当天,2000多名投资者、房地产开发商和房地产投资组合经理聚集在巨大的展厅里,近井在屏幕上带观众飞越达拉斯,然后把地图缩放到展会所在的会议中心。 他还带观众游览了全国各地的房地产热点地区,随后详细介绍了这个庞大的综合数据库和流体通道的能力,它们将彻底改变发现、收购、开发和销售房地产的方式。 

尽管Realcomn的与会者给了EarthViewer极高的评价,并且获得了展会的最佳房地产新技术奖,但在展会上只做成了11笔生意。 虽然如此,Keyhole团队还是通过直接参加商业展会尝试了许多不同的市场,如旅行社展会、美国地质调查展会、电视台展会、私人航空业展会、城市规划展会等,似乎这项技术可以用在他们之前想象不到的很多场景中。 尽管用户必须拥有一台配置较高的个人电脑才能运行EarthViewer,而且EarthViewer的图像数据库还不太大,但Keyhole还是在2001年创造了50万美元的收入。 不过,Keyhole仍然处在逆流之中,远没有实现盈亏平衡。 

在参加了多个行业的商业展会之后,大家意识到可能在房地产市场可以获得更多的关注。 大家的判断是对的,在2002年的商业房产展会上,人们第一次大量购买EarthViewer产品,展会特价仅599美元,但三天出了10万美元的销售业绩,并挖掘了大量的潜在客户。 客户看见产品的反应几乎是一样的。“我的天啊!我能看见我家的房子?” 有一次,比尔.基尔迪在人群中举起四个软件包说:“我这儿只剩四个软件包了,谁想要?” “我要!”人群后面有人喊到,当他把这个客户叫过来并把软件交给他时,他说: “不过请问一下,这是什么啊?” 毫无疑问,商业房地产市场对Keyhole来说是一个福音,它找到了它的第一个市场。 

06 Keyhole的现金流困境 

Keyhole团队虽然在商业房地产市场取得了一定的成功,为公司提供了宝贵的现金流,但仍然不足以支撑公司的运转。 而且约翰一直不忘初心,想做一个完全沉浸式、快速、流畅的三维地球模型,让所有人都能用。 这个革命性的概念是设想使用一个非常真实,真实到几乎身临其境的模型,让任何人在任何地方都可以虚拟地飞越这颗星球。 约翰在当时的这个设想,现在谷歌地球已经完全成为了现实。 谷歌地球 出于市场推广与财务上的考虑,约翰希望能与英伟达达成一项合作,这家公司是著名的三维图形处理器制造商。 

Keyhole专为英伟达提供便利,推出英伟独享的Keyhole消费者版;作为交换,英伟达将向Keyhole投资100万美元,并承诺将软件与所有显卡及软件更新捆绑在一起。 但对方的业务发展主管并不同意,而Keyhole之前获得的投资已经用光了,公司发展后劲不足,但约翰还在坚持。 约翰相信,一个英伟达独享的EarthViewer版本对英伟达来说将是一个帮助其脱颖而出的关键因素,因此决定和黄仁勋谈谈。 最终,黄仁勋同意向Keyhole支付50万美元,来开发一个“专为英伟达的图形处理器优化过的消费者版本”,这个版本被他们称为EarthViewer NV,捆绑了14天的免费试用和79.95美元的一年订阅价。 

约翰对这个协议感到满意,因为它为Keyhole争取到了两三个月有关键时间。 同时黄仁勋也向约翰提出了一个想法:“当地图缩放到街道级别时,你有没有考虑过‘采用程序化的方法’?” “可能会考虑。”约翰回答到,“但我们坚持采用针对特定地理的方法。我们想让东西 看起来就像是真实存在的,而且现在还没有能在全球范围内显示的街道级别的地图数据。” 在回Keyhole办公室的路上,约翰向比尔.基尔迪解释了黄仁勋的意思:他希望做的是三维建筑物和街道景观。黄仁勋建议用程序化的方法来制作这些,即使用一种能通过算法程序化地创建详细图像的电脑图形技术。

这样能生成各个建筑物,做出一个逼真的三维演示程序,但它不能反映一个地点真实世界的样子。 约翰说,总有一天,用户能把地图放大到街道,说不定还能切换到三维的建筑物和街道照片的逼真视图,甚至能虚拟地走在街上,但约翰认为这将是一个长达20年的项目。 约翰的这个想法,应该就是现在能走在街道上的谷歌街景的效果。 自由女神像 虽然与英伟达的交易为Keyhole团队注入了一笔资金,但约翰知道这些资金还不够,50万美元只能延长两三个月。 

07 后续 

面临即将枯竭的现金流困境,Keyhole团队是如何渡过这段艰难时期的呢?请关注公众号“水经注GIS”,我们接下来有机会再与大家分享!

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